DEN HAAG - ABN Amro en de Britse bank Barclays voeren exclusieve gesprekken over een fusie of overname. De grootste bank van Nederland dreigt haar zelfstandigheid te verliezen. Vakbond De Unie rekent op weinig ontslagen.ABN Amro is al vele jaren onderwerp van overname- en fusiegeruchten. De bank heeft in het verleden zeker drie keer gesproken met Barclays, steeds zonder resultaat.

De druk op ABN Amro om in actie te komen, is de laatste weken toegenomen. Activistische aandeelhouders TCI en Toscafund zijn ontevreden over de aandelenkoers van de bank en hebben aangeklopt bij de directie. Ze willen dat ABN Amro zich opsplitst of onderdelen verkoopt, waardoor de waarde van de aandelen zou stijgen. Deze partijen hebben steun gekregen van andere aandeelhouders, die tezamen een belang van ongeveer vijftien procent hebben in ABN Amro.

Barclays heeft zich aangediend als de ridder op het witte paard, die ABN Amro komt redden uit de klauwen van deze rebellerende aandeelhouders. Het zou gaan om een fusie tussen banken van vergelijkbare omvang. Een dergelijke samensmelting is wellicht te prefereren boven de verstikkende houdgreep van aandeelhouders.

Er is volgens ABN Amro de afgelopen dagen op het hoogste niveau met Barclays gesproken. Barclays is de derde bank van Groot-Brittannië, met circa 27 miljoen klanten en 123.000 werknemers. ABN Amro is de grootste bank van Nederland en heeft 107.000 medewerkers. Hoeveel ABN Amro klanten er precies zijn, maakt de bank niet bekend.

Barclays en ABN Amro zouden samen een van de grootste banken in Europa vormen. Een woordvoerder van ABN Amro benadrukt dat het nog vroeg is. Er is sprake van inleidende gesprekken, zonder garantie dat het iets wordt, stelt ook Barclays.

Grote vraag is welke gevolgen de fusie heeft voor de werknemers van ABN Amro en het hoofdkantoor in Amsterdam. Tussen beide banken bestaat weinig overlap. Barclays is sterk in Engeland, Amerika, Europa, Afrika en Azië, ABN Amro heeft vier belangrijke markten: Nederland, Amerika, Italië en Brazilië.

Het gebrek aan overlap betekent dat er weinig kostenbesparingen mogelijk zijn. Barclays kan dus niet al te veel betalen voor ABN Amro. Dit zou ook kunnen betekenen dat er weinig ontslagen volgen, zegt vakbond De Unie. ''De personele gevolgen zullen beperkt blijven,'' zegt bestuurder Joop Hofland.

Behalve Barclays zouden ook andere banken interesse hebben in ABN Amro. Voorlopig praat de bank alleen met Barclays. Het is niet duidelijk wanneer die gesprekken tot resultaat moeten leiden. Er is geen deadline gesteld.

Toezichthouder De Nederlandsche Bank (DNB) kan een stokje steken voor een buitenlandse overname als die een risico oplevert voor de stabiliteit van de Nederlandse financiële sector.