RANGOON - De cycloon Nargis die het zuiden van Birma heeft getroffen, is de zwaarste in Zuidoost-Azië sinds 1991, toen in Bangladesj 143.000 doden vielen.De internationale hulp komt langzaam op gang, voornamelijk door het isolement waarin het Birmese regime zich eigener beweging heeft teruggetrokken. Een hulpteam van de Amerikaanse regering heeft nog altijd geen toestemming gekregen het land binnen te komen om de schade op te nemen.

Volgens een woordvoerder van het Wereldvoedselprogramma van de VN zijn in de delta hele dorpen weggevaagd en is het grootste deel van de rijstoogst verloren gegaan. Volgens het WFP heeft voedselhulp de hoogste prioriteit.

Maar voorts heeft het land behoefte aan vrijwel alles: tenten, rubberboten, medicijnen, brandstof, dakbedekking, muskietennetten en tabletten om water te zuiveren. Uit het aangrenzende Thailand zijn de eerste hulpgoederen onderweg.

In de hoofdstad Rangoon is de drinkwater- en elektriciteitsvoorzien voor de vijf miljoen inwoners geheel uitgevallen.

Het grootste probleem in de delta in het zuiden is de bereikbaarheid. Wegen zijn óf overstroomd óf geblokkeerd door bomen en puin van huizen die door de cycloon zijn weggeblazen.

Scherpe kritiek kwam op de Birmese autoriteiten van Laura Bush, de echtgenote van de Amerikaanse president. Volgens haar staan de Verenigde Staten klaar om noodhulp in Birma te pompen, maar dat de junta daartoe een Amerikaans rampenteam zal moeten toelaten.

De weinige berichten die rechtstreeks uit Birma komen, duiden erop dat de regering veel te laat de bevolking heeft gewaarschuwd voor de cycloon.

''De regering heeft ons misleid,'' zo citeerde Reuters een middenstanders in Rangoon. ''Ze hadden ons moeten waarschuwen voor de zwaarte van de cycloon, zodat we ons hadden kunnen voorbereiden.''