PlusInterview

Messagebird-topman heeft ‘geen geld nodig’, maar gaat wel naar de beurs

Na Adyen en Takeaway is er een nieuwe techbeursgang ophanden in Amsterdam. Messagebird, actief in mobiele communicatie, maakt zich op voor een beursavontuur. ‘Wij hebben geen geld nodig.’

Een bezoeker van techbeurs MWC in Barcelona, op de stand van Messagebird.Beeld AFP

Grote kans dat het Whatsappbericht dat je krijgt van een helpdesk of de bevestiging na een maaltijdbestelling of banktransactie via het Amsterdamse Messagebird is geregeld.

Het techbedrijf is volgens oprichter Robert Vis toe aan een beursgang. “Het klopt dat we aan het voorbereiden zijn, met de nadruk op vóórbereiden. We willen binnen twaalf maanden klaar zijn om het te kunnen doen”. Voor een exacte datum of een waardering van Messagebird is het nog te vroeg. “We weten nog niet wanneer we de trekker overhalen.”

Een beursgang op zich is geen doel, wat Vis betreft. “Het is een middel om ons verder te brengen. Een techbedrijf van bijna tien jaar oud moet in staat zijn naar de beurs te gaan. Een beursnotering is niet alleen goed voor onze naamsbekendheid, maar ook om betrouwbaarheid uitstralen. Alleen al omdat je cijfers dan publiek zijn en je regelmatig informatie moet geven.”

Niet cashen

Geld is dan ook niet de belangrijkste drijfveer. “Wij hebben geen geld nodig,” zegt Vis. “Het grootste deel van het investeringsgeld staat nog op de bank. En het is zeker niet zo dat onze investeerders nu willen cashen.” In de beginjaren financierde het bedrijf zichzelf uit de opbrengsten van zijn diensten. Drie jaar geleden werd 60 miljoen dollar investeringsgeld opgehaald, onder meer bij investeerder Atomico van Skype en Kazaa-oprichter Niklas Zennström.

Dit jaar verwacht het bedrijf 300 miljoen euro om te zetten, de helft meer dan in 2019. Daarbij wordt, zoals gebruikelijk in de techbranche, verlies gedraaid maar daarbij gaat het volgens Vis om enkele miljoenen. “We hebben een gezonde balans. In het grote geheel van de techwereld zijn we geen Silicon Valleybedrijf dat tientallen miljoenen verlies maakt.”

Messagebird, dat in 2011 met zes werknemers in een garage in De Baarsjes startte, telt nu 350 medewerkers in 21 vestigingen waaronder het hoofdkantoor aan de Amstel. De nu 36-jarige Vis richtte het bedrijf op met de verdiensten uit de verkoop van een eerder techavontuur, online betaalbedrijf Zaypay. Aanvankelijk richtte Messagebird zich op sms-diensten. Een van de eerste opdrachten was het opzetten van Amber Alert, waarmee deelnemers massaal opmerkzaam worden gemaakt op vermiste kinderen.

Grootste sms-bedrijf

Van daaruit groeide Messagebird uit tot het grootste sms-bedrijf ter wereld door bedrijven, instellingen en overheden te helpen met het delen van informatie en beveiligingsdiensten via het tekstberichtensysteem. Inmiddels zijn daar vergelijkbare diensten aan toegevoegd op sociale media: van Facebook Messenger en Whatsapp tot Weibo of Wechat, en voice. Uber, ABN Amro en Domino’s Pizza zijn klanten, maar ook overheidsdiensten en ziekenhuizen.

“Mail is een gebroken medium,” zegt Vis. “Je hebt te veel zinnen nodig om je punt te maken. Toch gebruikt 80 procent van de bedrijven nog steeds de telefoon of mail voor communicatie met klanten. Ook in Nederland. Je kunt nog nauwelijks met bedrijven whatsappen of sms’en. Terwijl iedereen met zijn vrienden communiceert via Facebook of Whatsapp.”

“Ik zat laatst 45 minuten aan de lijn met mijn telecomprovider, stond vijf keer in de wacht, moest twee keer mijn naam zeggen en vervolgens werd de verbinding verbroken. Het zijn echt niet alleen opkomende markten die achterlopen, in tegendeel.”

Coronaproof

Door die achterstand groeit Messagebird nu als kool, ook in de coronacrisis. “We zijn totaal coronaproof,” zegt Vis. “Onze klanten die bijvoorbeeld actief zijn in de maaltijdbezorging of thuiswerkdiensten en via sms of sociale media communiceren, groeien nu enorm.”

“Andere opdrachtgevers, zoals winkels en taxibedrijven, hebben het nu moeilijker. Dat zijn de bedrijven die wij juist kunnen helpen. Misschien moeten ze mensen ontslaan, maar klanten zullen ze moeten blijven helpen. De realiteit is dat je heel veel support kunt automatiseren. Stel: je krijgt een beschadigd pakket thuisbezorgd. Dan is het toch veel handiger dat je een fotootje appt, kunstmatige intelligentie die afbeelding beoordeelt en actie onderneemt, dan dat je dat allemaal aan de telefoon moet uitleggen aan iemand?”

De huidige opleving is niet de reden voor de beursplannen, alhoewel de beurskoers van de belangrijkste rivaal van Messagebird, het Amerikaanse Twilio, de afgelopen maanden ruwweg is verdubbeld. “Nu is het klimaat even heel goed, drie maanden geleden was het heel slecht. Geen idee hoe het zal zijn als we onze voorbereidingen hebben afgerond. Ik ben ook maar een nuchtere Amsterdammer. We zien wel. Het belangrijkste is dat we er klaar voor zijn.” Twilio, dat vier jaar gelden naar de beurs ging en daarmee toen 1,2 miljard dollar waard werd, heeft nu een beurswaarde van 30 miljard dollar.

Messagebird opereert nu nog redelijk onder de radar. Dat zal, met eerdere beursgangen van Amsterdamse techbedrijven als Takeaway en Adyen in het achterhoofd, wel anders worden voor het bedrijf, maar ook voor de topman zelf. “Ik geeft niet zoveel om persoonlijke aandacht,” zegt Vis. “Dat is een noodzakelijk kwaad. Als Messagebird maar in de belangstelling staat.”

Robert Vis, op de plek waar Messagebird begon, in een garage in De Baarsjes.Beeld REUTERS
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden