Plus Portret

Hermen Hulst: eindbaas van alle Sonygames

Van de games in de speelgoedwinkel van zijn moeder tot eindbaas voor alle Sony­games. Een portret van Hermen Hulst van het Amsterdamse Guerrilla Games.

Hermen Hulst (48), mede­oprichter van Guerrilla Games en eindbaas van Sonygames. Beeld Roderick van der Steen

Thuisbezorgdkoeriers, maar dan in een naargeestige toekomst. Baby’s in een soort weckflessen, dodelijke spookverschijningen en zure ­regen in de overtreffende trap. Vrijdag kwam Death Stranding uit, een van de topgames van dit jaar. Vooral door de status die bedenker Hideo Kojima heeft.

Topman Hermen Hulst van het Amsterdamse Guerrilla Games tweet op de releasedag een foto van zichzelf met de gamegoeroe. De Nederlander met een opgetogen grimas, de Japanner met een blik van ‘moet dat nou’.

Zeepbel gebarsten

Death Stranding komt voor een belangrijk deel uit hartje Amsterdam. Een deel van Kojima’s ontwikkelteam is al vier jaar bij Guerrilla onderdak en het spel is ontwikkeld met de softwaremotor van de Amsterdamse gamegigant. De meeste gamestudio’s zitten als haviken op zulke cruciale programmatuur. Maar de liefde voor onconventionele games gaat diep bij het Amsterdamse gamebedrijf en zijn baas.

Voor Hulst is er die dag belangrijker nieuws. Hij wordt topman van de belangrijkste gameproducent ter wereld, Sony Worldwide Studios. Dat maakt de 48-jarige Nederlander verantwoordelijk voor de productie van 14 softwarehuizen in Europa, de VS en Japan, waaronder Guerrilla. Tezamen verkochten ze vorig jaar 876 miljoen games.

De in Zwolle geboren Hermen-Ard Hulst is een veteraan in de gamewereld. Als schooljongetje speelt hij de nieuwste games op de nieuwste spelcomputers in de twee speelgoed-annex-huishoudwinkels van zijn moeder in Elburg.

Tijdens zijn opleiding tot bedrijfskundig ingenieur aan de TU Twente stage loopt hij stage bij de Amerikaanse spelmaker Ubisoft. Hulst studeert af op ‘interactieve televisie’.

Als bedrijfskundige landt hij echter in de consultancy, bij werknemersvereniging VNO-NCW en accountant Andersen. Hij mist er de inspiratie, de originaliteit en de non-conformisten uit de gamewereld. Hulst probeert het in de internethausse van eind jaren negentig even met een eigen bedrijf dat concerten webcast, maar dat ploft als de zeepbel barst.

In 2000 wordt hij door de Amsterdamse digiduizendpoot Lost Boys aangetrokken om de nieuwe gametak te leiden. Bedrijfskunde komt goed van pas in zijn rol als postillon d’amour tussen creatieven, gamers en boekhouders.

Als Lost Boys in 2004 LBI wordt, verzelfstandigt Hulst de gameafdeling als Guerrilla Games nog voordat het bedrijf een volwaardig spel op de markt heeft.

Hij gaat zelf de boer op met een snel in elkaar gezette trailer van een paar gamescènes voor een schietspel. De presentatie imponeert Sony­bobo’s, die het spel bestellen voor de Playstation 2. Killzone wordt direct een hit. De Japanners vinden het spel zo belangrijk dat ze Guerrilla in 2005 via een overname exclusief aan hun Playstation binden.

Dat geeft het bedrijf rust en bestendigheid. “Je hebt toch een miljardenbedrijf vol kennis, technologie en marketingkracht achter je staan,” zegt Hulst. Killzone 2, vijf jaar later, overschrijdt de grens van 250 miljoen euro.

Meer explosies, meer spektakel

Discussies over het excessieve geweld in de games wimpelt hij af. “We maken amusement, geen werkelijkheid,” zegt Hulst in deze krant. “Wij willen Hollywoodrealisme waar alles over the top is. We willen net iets meer explosies, net iets meer bloed, net iets meer spektakel. En dan het liefst alles nog een keer extra.”

In 2013 bereikt de spelserie het hoogst haal­bare. Aflevering Killzone: Shadow Fall wordt de lanceergame voor een nieuwe spelcomputer, de Playstation 4. Hulst, in de tussentijd ’s avonds cum laude afgestudeerd in de filosofie, mag het spel in de talkshow van Jimmy Fallon aan de VS showen.

Beeld uit Playstationspel Horizon Zero Dawn uit 2017. Guerrilla Games werkt aan een opvolger. Beeld -

Daarna vindt hij dat de pot leeg is. Er moet een nieuw vlaggenschip komen. Na zes jaar ontwikkelen wordt dat in 2017 speur- en jachtspel Horizon Zero Dawn. Het is een gok van tientallen miljoenen euro’s in een tijd dat game-uitgevers liever veilig inzetten op oude hits.

Investering loont

“De kans om een totaal nieuwe serie gefinancierd te krijgen is uitzonderlijk,” zegt Hulst in deze krant. “Maar dat hebben we verdiend met de Killzoneserie.” De investering betaalt zich uit. De afgelopen drie jaar zijn ruim 10 miljoen exemplaren van Horizon verkocht – naar verluidt wordt nu gewerkt aan een opvolger.

Hulst doet Guerrilla nu over aan het trio dat ook al aan de wieg van Killzone stond en gaat nu nog veel meer non-conformisten aansturen.

Het blijft bekend terrein. “We zijn allemaal nerds, die erg opgewonden raken van nieuwe technologie en die blijven proberen tot we die ons meester hebben gemaakt. Die drang stelt ons in staat dit soort games te ontwikkelen.”

Amsterdam, muze van Guerilla

Amsterdam zit overal verstopt in de games van Guerrilla Games. Van de afvalbakken en de gevel van Metz & Co in de Leidsestraat tot aan de bel van een Amsterdamse tram.

“De culturele waarden van de stad passen goed bij een creatief bedrijf als het onze,” zegt Hulst in deze krant over de rol die de hoofdstad speelt bij het succes van het gamebedrijf.

“De vrijheid, de ontspannen sfeer, de open en liberale omgeving, ze trekken precies het soort mensen aan dat creatief en inventief genoeg is om grensverleggende games te maken.”

Hij maakt zich dan ook boos over de weerstand die expats bij sommigen oproepen, waarbij buitenlandse kenniswerkers worden gebrandmerkt als baantjespikkers en drukte­makers. “Zonder buitenlands talent zou de andere helft van onze banen, die van de Nederlanders dus, verdwijnen.”

Guerrilla, waar zo’n 400 mensen in vaste dienst werken – een aantal dat tijdens de gameproductie makkelijk kan verdubbelen – heeft altijd in de binnenstad gezeten.

Als het oorspronkelijke Herengrachtpand uitpuilt – voor Killzone 3 worden twee generatoren in de binnentuin gehesen omdat het stroomnet de vraag niet aankan – verhuist Guerrilla in 2012 naar het Rembrandt­plein. Nu dat pand ook alweer te krap is, verkast het bedrijf naar het voormalige Telegraafcomplex aan de Nieuwezijds Voorburgwal.

“Mijn angst was altijd dat we de stad uit zouden moeten,” zegt Hulst vorig jaar bij de start van de benodigde verbouwing. “Amsterdam is deel van onze identiteit, hier zijn we ontstaan en hebben we altijd gezeten. De stad past in onze ambitie het beste gamebedrijf ter wereld te worden.” 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden