PARIJS - Ongeveer 44,5 miljoen kiesgerechtigde Fransen zijn opgeroepen om zondag een nieuw staatshoofd te kiezen als opvolger van president Jacques Chirac.Als geen van de twaalf kandidaten, zoals verwacht, een absolute meerderheid haalt, volgt een tweede ronde op 6 mei. De twee best geplaatsten nemen het dan toegen elkaar op.

De vroegere conservatieve minister van Binnenlandse Zaken Nicolas Sarkozy en de socialistische Ségolène Royal gelden als favorieten. In de strijd om een plaats in de tweede ronde doen evenwel ook de centrumkandidaat Francois Bayrou en de extreemrechtse Jean-Marie Le Pen nog mee.

De circa 65.000 stembureaus in het land gingen zondag om 08.00 uur open en de meesten sluiten om 18.00 uur. In de hoofdstad Parijs en enkele andere grote steden blijven de stemlokalen twee uur langer geopend, tot 20.00 uur.

Franse media moeten tot die tijd wachten voordat zij de eerste exit polls mogen publiceren. Buitenlandse media hebben aangekondigd dat zij zich niets van de Franse wet aan zullen trekken en de eerste peilingen al eerder publiceren. De werkelijke uitslagen volgen in de loop van de avond.

Er staan 4,5 procent meer kiezers ingeschreven dan bij de vorige presidentsverkiezingen in 2002. De uitkomst is moeilijk voorspelbaar. Naar schatting eenderde van de kiezers lijkt pas in het stemhokje zijn keuze te bepalen.

Overigens konden 882.000 mensen in de overzeese gebiedsdelen al zaterdag hun stem uitbrengen. Deze nieuwe regeling - in departementen als Guadeloupe, Martinique en Frans-Guyana in het Caribische gebied - is ingesteld om te voorkomen dat daar vanwege het tijdverschil nog gestemd wordt terwijl op het Franse vasteland de eerste uitslagen al bekend zijn.

Sinds de huidige staatsvorm werd ingevoerd, de Vijfde Republiek in 1958, zijn er vijf presidenten geweest: Charles de Gaulle (1958-1969), Georges Pompidou (1969-1974), Valéry Giscard d'Estaing (1974-1981), François Mitterand (1981-1995) en Jacques Chirac (1995-heden).

Oorspronkelijk was de ambtstermijn van de president zeven jaar. Sinds een referendum hierover in 2000 is de ambtstermijn ingekort tot vijf jaar, dezelfde als de zittingsduur van het parlement. Chirac's tweede ambtstermijn (vanaf 2002) was de eerste die vijf jaar duurt. (ANP)