Plus

3D printen blijft een zaak voor de pro's

Bij een winkel op de hoek dat ene stofzuigeronderdeel in 3D printen? Dat blijft zelfs in Amsterdam een droom. De markt voor consumenten is te klein, merken de 3D-voortrekkers.

Beeld 3D Hubs

3D printen voor de massa blijft een utopie. Het idee van de Amsterdamse startup 3D Hubs om consumenten aan te haken op duizenden werkloze 3D-printers, zijn op niets uitgelopen. Het bedrijf kiest nu voor de professionele markt.

Het eerste succes: op basis van de nieuwe koers haalde het 18 miljoen dollar op.

3D Hubs ontstond zes jaar geleden met het idee om de zeker toen kapitale 3D-printers bij ontwerpers, architecten of fabrieken beter te benutten. Die apparaten worden vaak maar kort gebruikt om prototypes te maken of een ontwerp in drie dimensies te testen. De rest van de tijd staan ze stil.

Door ze aan te haken op het groeiend 3D-printernetwerk van de Amsterdammers, zouden die veel intensiever worden gebruikt. De droom was toen om tienduizenden apparaten aan elkaar te knopen, zodat iedereen om de hoek even iets in 3D kon laten produceren, of dat nu een eigen ontwerp was of een product: sieraden of smartphonehoesjes die dan niet meer in de winkel op voorraad hoeven te liggen.

Ook wilde het bedrijf grote consumentenmerken eigen ontwerpen via '3D-winkels' laten printen. Klanten zouden op aanvraag producten kunnen laten maken in plaats van ze centraal te produceren, in magazijnen te bewaren en vandaar naar winkels te transporteren.

Het idee had fans, maar de 3D-markt heeft de huiskamer nog altijd niet bereikt.

Te kleine markt
"Ik sluit niet uit dat het nog zal gebeuren," zegt medeoprichter Bram de Zwart, "maar de markt is nu simpelweg te klein." In oktober vorig jaar besloot het bedrijf dan ook het roer om te gooien. De consumentendiensten zijn gestaakt en het vizier is nu gericht op professionele ontwerpers en zeer professionele 3D-printers.

"Er is een enorme vraag naar precisieproductie. We leveren diensten aan de auto-industrie, medische bedrijven en de luchtvaartindustrie."

Zo worden onderdelen voor zelfrijdende auto's geprint via het netwerk van 3D Hubs. "En we zijn betrokken bij twee satellietbedrijven voor de productie van onderdelen, zoals het hitteschild." Namen mag hij niet noemen. "Een kwart van de Fortune 500-bedrijven is klant bij ons."

Het bedrijf claimt inmiddels twintigduizend ontwerpers te bundelen die regelmatig via het netwerk 3D-prints maken. Door de nieuwe koers is wel het aantal printers flink afgenomen, naar circa tweeduizend. "We hebben afscheid genomen van apparaten die bij mensen thuis staan en richten ons echt op professionele printers."

Draaibanken
Daarbij gaat het niet alleen meer over kunststof of plastic, maar ook om metalen. Daarnaast biedt het netwerk apparaten die niet 'printen', maar als hypermoderne draaibanken ook materiaal weghalen, zoals uit een blok metaal.

Het bedrijf is een van de succesvolste couveusekindjes van het Amsterdamse Rockstart, dat startende webbedrijven het eerste zetje geeft. In 2014, een jaar na de oprichting, werd in de tweede geldronde 4,5 miljoen dollar binnengehaald. Nu is het met 18 miljoen tijd voor investeringsfase drie.

Met het nieuwe kapitaal wil 3D Hubs het softwareteam uitbreiden, de vestiging in de VS in omvang verdubbelen en meer printers aan zich binden. Naar schatting staan er momenteel wereldwijd zo'n 350.000 geschikte professionele 3D-printers. Zwart verwacht dat het aantal medewerkers snel zal groeien, van 70 nu naar meer dan 100.

De nieuwe geldschieters zijn een mix van Nederlandse investeerders, waaronder 'Endemolfonds' Endeit Capital van Joop van den Ende en Hubert Deitmers en Bookingoprichter Arthur Kosten, maar ook Hearst Investmens en EQT. Eerder staken de aan de Postcodeloterij gelieerde goededoelenstichting Doen en investeringsfonds Zeeburg geld in het bedrijf.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden