Sport Bewaar

Zo verliep de laatste Europese halve finale van Ajax

23 april 1997: Juventus juicht van blijdschap na het maken van een doelpunt.
23 april 1997: Juventus juicht van blijdschap na het maken van een doelpunt. © ANP

Voor het eerst in twintig jaar heeft Ajax donderdagavond de halve finale bereikt van een Europees bekertoernooi. In 1997 was Juventus uiteindelijk te sterk in de Champions League. Een terugblik.

Het einde van een tijdperk komt akelig dichtbij, kopte Het Parool op 21 april 1997. Het was twee dagen voor de return in de halve finale van de Champions League, waarin Ajax een achterstand van 2-1 op Juventus moest goedmaken. 

Met het tijdperk uit de kop werd het tijdperk van Louis van Gaal bedoeld. De trainer zou in 1997 vertrekken bij Ajax, volgens Het Parool 'als een van de meest begeerde trainers ter wereld uit de Arena - een stadion dat er waarschijnlijk niet had gestaan als iemand anders het werk zes jaar geleden van Leo Beenhakker had overgenomen.'

Kluivert
Maar tijden veranderen. Nooit eerder werd Ajax in een Europese bekerwedstrijd onder Van Gaal zo weggespeeld door een tegenstander als in de eerste wedstrijd van die halve finale, schreef Het Parool op 10 april 1997. 'Zelden werd Ajax voor eigen publiek zo vernederd,' aldus de verslaggever van dienst. 

"Juventus was op alle fronten beter," erkende ook Van Gaal na die heenwedstrijd. Ajax had ook pech, want Patrick Kluivert miste beide wedstrijden tegen Juventus door een blessure.

Volgens het verslag in Het Parool werd Danny Blind meer dan eens met een overmacht geconfronteerd en was Kiki Musampa niet opgewassen tegen Di Livio. Het werd 'slechts' 2-1 voor Juventus, omdat keeper Edwin van der Sar uitblonk.

Kansloze missie
Ajax keek dus tegen een achterstand aan, maar Van Gaal hield nog hoop: de Amsterdammers verloren in die tijd wel vaker thuiswedstrijden in de Arena.

De trainer klampte zich vast aan die statistieken, zo zei hij voorafgaand aan de wedstrijd in Turijn: "Het is zo langzamerhand een unicum als Ajax eens een thuiswedstrijd wint."

Maar de uitwedstrijd werd een kansloze missie, schreef Het Parool nog op 24 april, de dag na de wedstrijd, die met 4-1 werd verloren. Het eerste half uur hield Ajax Juventus onder druk, maar daarna kantelde de wedstrijd.

Uit het wedstrijdverslag van de krant: 'De wedstrijd had ontegenzeggelijk een andere wending gekregen indien Babangida al na vijf minuten een schitterende kans had benut. De Nigeriaan faalde oog in oog met doelman Peruzzi echter jammerlijk. Even later had de rechterspits zijn misser kunnen rechtzetten toen hij opnieuw in kansrijke positie werd gebracht. Babangida wilde echter Overmars laten profiteren, maar schoof de bal in de voeten van Montero.'

(Tekst loopt door onder de video)


Volgens Johan Cruijff, die achteraf commentaar verzorgde bij de wedstrijd, speelde Juventus ronduit zwak. "Des te treuriger dat Ajax het niet heeft afgemaakt."

En dat tijdperk? Het einde bleek inderdaad dichtbij. Van Gaal, de trainer die Ajax in 1995 naar winst in de Champions League loodste, vertrok in 1997 naar FC Barcelona, en ook Patrick Kluivert, Marc Overmars en Winston Bogarde gingen weg. 

Ban doorbreken
Het Parool, een dag na de verloren wedstrijd tegen Juventus: 'Volgend seizoen begint Ajax helemaal van voren af aan. Met de Argentijnse bodybuilder Iwan Gabrich als vervanger van Patrick Kluivert is het nog maar zeer de vraag of Ajax volgend seizoen kan strijden om de nationale titel en aansluiting kan houden bij de Europese top.'

En inderdaad, Ajax bereikte sinds 1997 nooit meer de halve finale van een Europees bekertoernooi. Tot donderdagavond

De 11 van Ajax in de return tegen Juventus

Edwin van der Sar, Mario Melchiot, Danny Blind, Richard Witschge, Frank de Boer, Arnold Scholten, Jari Litmanen, Winston Bogarde, Tijjani Babangida, Ronald de Boer en Marc Overmars.