Sport Bewaar

Liefde voor het spel: Amsterdam Crusaders terug in Europese top

De Amerikaan Keith 'Keke' Ray (in het rood), afkomstig uit Alabama, is de quarterback van de Crusaders
De Amerikaan Keith 'Keke' Ray (in het rood), afkomstig uit Alabama, is de quarterback van de Crusaders © Henk Seppen

Het clubhuis kan een likje verf gebruiken en geld is er nauwelijks. Maar wie daar doorheen kijkt, ziet hoe de Amsterdam Crusaders vol toewijding hun passie volgen. 'Hier leven we voor.'

Er staan twee tribunes, enigszins vervallen, op een afgelegen veld van sportpark Sloten. Op sommige stoeltjes staat een dun laagje mos. Het is vijf minuten lopen van het clubhuis van de Amsterdam Crusaders. Niks bijzonders, dat clubhuis. Net als de kleedkamers en de bestuurskamer: precies genoeg om te functioneren.

Woensdagavond werkten de Crusaders - we praten over American football - een rustige training af. Op het veld: 45 beren van kerels. De training mocht dan rustig zijn, het sidderde woensdag een beetje op sportpark Sloten. Want zaterdag treedt het team van hoofdcoach Win­ston Ronde aan tegen de New Yorker Lions uit Braunschweig, Duitsland.

Achttien landstitels
De wedstrijd maakt deel uit van de Big6, de hoogste Europese competitie voor clubteams, de Champions League van het American football, zo je wilt. En de Lions zijn titelhouder.

De afgelopen twee jaar wisten de Crusaders de Nederlandse landstitel te winnen. Inmiddels hebben ze er achttien verzameld. En nee, ga dat nu niet vergelijken met de NFL, de competitie in de Verenigde Staten, het land waar het spel geboren werd en er miljoenen - nee: miljarden - omgaan in de sport. Hebben ze daar de Super Bowl, in Nederland wordt gespeeld om de Tulip Bowl. Ook mooi.

Toch kwamen we ontzettend dichtbij. Dat laat zien dat we met iets moois bezig zijn

Coach Ronde

Vorig jaar stonden de Amsterdammers nog in de finale van de EFL/Eurobowl, in voetbaltermen de Europa League. Nipt verloren, van Frankfurt Universe, net als de New Yorker Lions zo'n team met een paar miljoen sponsorgeld, vrij te investeren in spelers. Het werd 35-21 voor Frankfurt. Coach Ronde: "Toch kwamen we ontzettend dichtbij. Dat laat zien dat we met iets moois bezig zijn."

Tegen de Lions zijn de Crusaders opnieuw zwaar de underdog, maar Ronde, die tijdens de Europese gloriejaren van de Crusaders  - in 1991 en 1992 wonnen de Amsterdammers de Eurobowl - ook al de touwtjes in handen had, wil maar aangeven: niet alles is met geld te koop.

Keith 'Keke' Ray
Daar is Keith Ray (27) inmiddels ook van doordrongen. Ray - 'Keke' voor zijn teamgenoten en de coach - is sinds begin maart de nieuwe quarterback van de Crusaders.

Hij is de spelmaker, bij hem begint elke play. Geboren en opgegroeid in Happy Hill, een buitenwijk vol criminaliteit van de stad Mobile in Alabama. Hij sportte sinds zijn vierde jaar op straat - de manier om uit de problemen te blijven. American football, honkbal of basketbal, het maakte niet uit. Zelfs voetbal. "Maar dat heb ik nooit serieus genomen."

Nee, als klein jongetje droomde Ray niet van sportpark Sloten. Wel van grote stadions in de NFL, hordes fans en de Super Bowl. Het werd het steenkoude Polen, waarvoor hij zijn geliefde Amerika twee jaar geleden achterliet.

Vorig jaar loodste hij de Falcons uit Tychy - een stadje dat zijn bekendheid voornamelijk dankt aan het feit dat oud-Ajacied Arek Milik er is geboren - met zijn touchdowns naar het kampioenschap in Polen.

Ray: "Na mijn tijd op Concordia College Alabama was duidelijk dat ik de NFL niet zou halen. Ik neem genoegen met alles, zolang ik maar football kan spelen. Op een gegeven moment heb ik een periode onbetaald gespeeld. Omdat ik van deze sport hou."

Die jongens maken gigantische commitments om hun passie te kunnen volgen

Coach Ronde

Toen hij naar Europa kwam, moest hij, zegt hij eerlijk, opzoeken wat de Big6 was. Inmiddels weet hij het. "It's the big show, here." Het niveau in Nederland noemt hij 'onderhoudend'. Hij ziet wel potentie, maar dat de weinige Nederlanders met gevoel voor de sport meestal pas rond hun vijftiende beginnen met spelen, helpt niet.

Het deert niet. Wie een avond rondloopt bij de Crusaders, ziet het: een onvoorwaardelijke liefde voor het spel ligt als een warme deken over alles wat gebeurt. Met die basis kun je dus tot de beste zes teams van Europa gaan horen.

Geen vetpot
Toch nog even over dat grote geld, die miljarden van de NFL. Die zijn heel ver weg, op sportpark Sloten. Bij de Crusaders is het voor Ray geen vetpot, allesbehalve.

Coach Ronde: "Heel simpel: iedereen betaalt hier contributie, de jongens betalen zelf de trip naar Barcelona die we in mei maken voor de tweede wedstrijd in de Big6, en ze betalen zelf voor hun uitrusting. Die jongens maken gigantische commitments om hun passie te kunnen volgen."

Voor de buitenlandse spelers is er een klein potje. Behalve quarterback Ray staan er nog vier Amerikanen op de spelerslijst van de Crusaders, dat verder voornamelijk bestaat uit Nederlanders uit eigen opleiding. De club heeft inmiddels driehonderd leden.

Ronde: "Je kunt als coach alles uitleggen, je kunt beeldmateriaal uit de NFL laten zien, maar als mijn spelers met die Amerikaanse jongens op het veld staan, kunnen ze hen kopiëren. Dat trekt het niveau van het team en de bezieling waarmee getraind wordt ontzettend omhoog."

Opstapje naar iets mooiers
Voor de Amerikanen kan hun tijd in Amsterdam een opstapje zijn naar een mooie club. Jarenlang speelde de Nederlandse runningback Shaun Richards in Amsterdam, maar sinds vorig jaar zit hij bij Frankfurt Universe, dat hem een fijn contract kon bieden.

Coach Ronde: "Dat maakt ons allemaal trots. Misschien ligt voor Keke na komend seizoen ook zo'n kans in het verschiet en treffen we hem dan als tegenstander. We might kick his ass, next year."

Eerst maar eens die lastige eerste horde: de New Yorker Lions uit Braunschweig. Sportpark Sloten zal er zaterdag heel anders uitzien dan woensdag. Er zijn cheerleaders, een band, kraampjes met hotdogs, stands met bier en er gaat een lapje over de tribunestoeltjes.

Zaterdag is de dag van de waarheid voor de Crusaders - en de spelers weten het. Linebacker Jens IJdema zegt het maar gewoon. "Hier leven we voor."

Amsterdam Crusaders-New Yorker Lions, sportpark Sloten, zaterdag, aanvang 15.00 uur.